Cómo las empresas se salen con la suya estafando a los empleados pobres

Tampa Hoy

Ya golpeados por largos turnos y altas tasas de infección, los trabajadores esenciales que luchan contra la pandemia enfrentan otro peligro de tiempos difíciles: empleadores que les roban sus salarios.

Cuando golpea una recesión, es más probable que las empresas estadounidenses endurezcan a sus trabajadores con salarios más bajos. Estas empresas a menudo pagan menos del salario mínimo, hacen que los empleados trabajen fuera del horario laboral o se niegan a pagar las horas extraordinarias. En los casos más atroces, los jefes no pagan a sus empleados en absoluto.

Las empresas que contratan trabajadores de cuidado infantil, empleados de estaciones de servicio, meseros de restaurantes y guardias de seguridad se encuentran entre las empresas con más probabilidades de ser descubiertas engañando a sus empleados, según un análisis del Centro para la Integridad Pública sobre las violaciones del salario mínimo y las horas extra del Departamento de Trabajo de EE. UU. Solo en 2019, la agencia citó a unos 8.500 empleadores por quitarle alrededor de $ 287 millones a los trabajadores.

Las principales corporaciones estadounidenses son algunas de las peores infractoras. Incluyen las tiendas Halliburton, G4S Wackenhut y Circle-K, que según los registros de la agencia han tomado colectivamente más de $ 22 millones de sus empleados desde 2005.

Sus víctimas se afanan en los peldaños más bajos de la población activa. Personas como Danielle Wynne, una empleada de una tienda de conveniencia de $ 10 la hora en Florida que dijo que su jefe le ordenó trabajar fuera del horario laboral, y Ruth Palacios, una conserje de México que ganaba menos del salario mínimo para desinfectar un hospital de la ciudad de Nueva York. en el apogeo de la pandemia.

Las empresas tienen pocos incentivos para seguir la ley. La División de Horas y Salarios del Departamento de Trabajo, que investiga las quejas federales de robo de salarios, rara vez penaliza a los infractores reincidentes, según una revisión de los datos de la división. Public Integrity obtuvo los registros a través de una solicitud de la Ley de Libertad de Información que abarca desde octubre de 2005 hasta septiembre de 2020.

La agencia multó solo a 1 de cada 4 reincidentes durante ese período. Y ordenó a esas empresas que pagaran a los trabajadores daños en efectivo (multa además de salarios atrasados) en solo el 14% de esos casos.

Además de eso, la división a menudo permite que las empresas eviten reembolsar a sus empleados todo el dinero que se les debe. En total, la agencia ha permitido que más de 16,000 empleadores se salgan con la suya sin pagar $ 20.3 millones en salarios atrasados desde 2005, según el análisis de Public Integrity.

“Algunas empresas están haciendo un análisis de costo-beneficio y se dan cuenta de que es más barato violar la ley, incluso si te atrapan”, dijo Jenn Round, investigadora de cumplimiento de normas laborales en el Centro para la Innovación en la Organización de los Trabajadores de la Universidad de Rutgers.

Los datos federales brindan una mirada reveladora, aunque incompleta, a una práctica que empuja a los trabajadores peor pagados de Estados Unidos a la pobreza. Los datos no incluyen violaciones de las leyes estatales de robo de salarios o casos en los que los empleados demandaron. Y echa de menos a todos los trabajadores que no presentan denuncias, ya sea porque tienen miedo o desconocen sus derechos.

Pero algunos economistas dicen que el robo de salarios es tan generalizado que les cuesta a los trabajadores al menos $ 15 mil millones al año, mucho más que la cantidad robada en robos.

Las empresas son más propensas a engañar a los empleados de color y a los trabajadores inmigrantes, según Daniel Galvin, profesor de ciencias políticas e investigador de políticas en la Universidad Northwestern. Su investigación, basada en datos de la Encuesta de población actual de la Oficina del Censo, muestra que los inmigrantes y los trabajadores latinos tenían el doble de probabilidades de ganar menos del salario mínimo de 2009 a 2019 en comparación con los estadounidenses blancos. Los trabajadores negros tenían casi un 50% más de probabilidades de ser estafados en comparación.

Durante gran parte de la era de Jim Crow, el gobierno federal ignoró las disparidades raciales en los salarios. No fue hasta la Gran Depresión que el Congreso intentó por primera vez establecer un salario mínimo nacional y el pago de horas extras para los trabajadores. Para lograr que los demócratas del sur votaran por la Ley de Normas Laborales Justas de 1938, los demócratas del norte acordaron excluir a los trabajadores agrícolas, niñeras y amas de casa de las protecciones de la ley. En el sur, la mayoría de esos trabajadores eran negros. En el oeste, un gran número eran mexicoamericanos.

El Congreso enmendó la ley durante las décadas de 1960 y 1970 para cubrir a la mayoría de estos trabajadores excluidos, pero sus empleadores a menudo incumplen la ley de todos modos. Galvin informa en su próximo libro, “Alt-Labor and the New Politics of Workers ‘Rights”, que los trabajadores peor pagados perdieron aproximadamente $ 1,67 por hora, aproximadamente el 21% de sus ingresos, por robo de salarios de 2009 a 2019.

Yuri Callejas, una madre soltera de 40 años, limpiaba habitaciones de hotel en una franquicia de Fairfield Inn & Suites en Pelham, Alabama. Callejas se quejó a su jefe de que le estaba pagando solo $ 9 la hora cuando la contrataron a $ 10 la hora, según una demanda presentada en enero de 2020 en un tribunal federal. Aunque dijo que trabajaba más de 40 horas a la semana, tampoco le pagaban horas extras, según la denuncia.

Su jefe se negó a cambiar su salario, según la denuncia, por lo que renunció. Su recuento de cuánto se le debía: $ 1272.

Con la ayuda de un abogado en Adelante Alabama Worker Center, Callejas demandó al dueño del hotel, AUM Pelham LLC. La empresa negó que Callejas fuera contratada a $ 10 la hora o que trabajara horas extras, pero accedió a un acuerdo. El propietario de la empresa, Rakesh Patel, no respondió a las solicitudes de comentarios.

Callejas se fue con $ 2,500 en salarios atrasados y daños. Pero eso no borró los recuerdos de su lucha.

“Cada vez que pagaba mis cuentas”, recuerda, “nunca tenía suficiente dinero”.

Isaac Guazo, un organizador de justicia económica de Adelante Alabama, dijo que menos trabajadores han denunciado el robo de salarios durante la pandemia, pero eso no significa que esté sucediendo menos.

“Es lo contrario, en realidad”, dijo. “Los trabajadores tolerarán muchos más abusos en este momento porque es muy difícil encontrar otro trabajo y deben pagar el alquiler”.

Ruth Palacios y Arturo Xelo, un matrimonio de México, desinfectaron las habitaciones de los pacientes con COVID-19 en el Centro Oncológico Memorial Sloan Kettering en la ciudad de Nueva York. Trabajaron siete días a la semana durante meses, dijo Palacios, pero no se les pagaron horas extras. Al comienzo de la pandemia, ganaban el salario mínimo local de $ 15 la hora, dijo, pero después de unos meses, su jefe les redujo el salario a $ 12.25, dijo.

“Los pequeños tienen que hablar porque la gente, los jefes, se están aprovechando de sus trabajadores”, dijo Palacios en una videollamada desde su casa en Queens.

Palacios, Xelo y dos de sus ex compañeros de trabajo presentaron una demanda federal contra el contratista que los contrató, BMS Cat, en enero. La empresa no respondió a las solicitudes de comentarios. En los registros judiciales, negó haber pagado a los limpiadores menos del salario mínimo o que les debiera el pago de horas extras. El hospital tampoco respondió a las solicitudes de comentarios.

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Danielle Wynne llamó a los clientes en una estación de servicio Circle-K en el condado de Brevard, Florida, durante los turnos que comenzaban a las 4:30 am y terminaban temprano en la tarde. Antes y después de registrarse, dijo Wynne, su gerente la hizo trabajar gratis, según una demanda que presentó en un tribunal federal en febrero de 2020. Contó el efectivo en la caja registradora, preparó café, limpió la tienda, preparó los condimentos y volvió a llenar el máquina de lotería – todo fuera del reloj.

El trabajo no remunerado ascendió a alrededor de $ 1,250 en un año, según el expediente judicial. Para alguien que gana $ 10 la hora, eso es aproximadamente tres semanas de pago.

Wynne dijo en los registros judiciales que no se quejó en ese momento porque tenía miedo de su jefe “vengativo”.

Circle-K Stores negó las acusaciones de pago insuficiente en los documentos judiciales, aunque terminó resolviendo el caso por $ 2,500 en octubre. Pero los datos del Departamento de Trabajo muestran que la empresa les quita salarios a sus empleados en repetidas ocasiones, con pocas repercusiones.

Los investigadores federales descubrieron que las tiendas Circle-K pagaban menos a los empleados 22 veces desde 2005, la más reciente en febrero de 2020. El total: $ 54,069 tomados de 120 empleados. Pero el Departamento de Trabajo solo multó a la empresa cuatro veces y le ordenó pagar daños y perjuicios a los empleados en dos casos. En seis casos, la empresa no pagó todo el dinero que les debía a los empleados, lo que se conoce como salarios atrasados. La agencia cerró esos casos de todos modos sin más acciones.

Circle-K Stores no respondió a múltiples solicitudes de comentarios.

Public Integrity descubrió que los investigadores del Departamento de Trabajo son igualmente indulgentes con otros infractores reincidentes.

La empresa de servicios petroleros Halliburton retuvo ilegalmente $ 18,7 millones de 1.050 empleados, según muestran los registros del Departamento de Trabajo, pero los investigadores del personal nunca ordenaron a la empresa que pagara daños en efectivo además de los salarios atrasados. El departamento multó a Halliburton en solo tres de los ocho casos que entabló contra la empresa.

Halliburton se negó a comentar sobre los casos. Pero en una declaración de 2015 a Inside Energy, un portavoz de la compañía dijo que había clasificado erróneamente a los empleados como exentos del pago de horas extras.

“La empresa volvió a clasificar los puestos identificados y, a lo largo de este proceso, Halliburton ha trabajado con seriedad y cooperación con el Departamento de Trabajo de EE. UU. Para resolver de manera equitativa esta situación”, escribió Susie McMichael, representante de relaciones públicas de Halliburton.

G4S Wackenhut y sus subsidiarias, que brindan servicios de seguridad a empresas y juzgados, negaron ilegalmente casi $ 3.3 millones a 1.605 empleados. Los investigadores federales nunca ordenaron a la compañía que pagara daños a los empleados y solo emitieron una multa en nueve de 47 casos, por un total de menos de $ 41,000. Aunque G4S Wackenhut luego reembolsó a los empleados en casi todos los casos, no pagó los salarios atrasados en dos ocasiones, y el Departamento de Trabajo cerró esos casos de todos modos.

Sabrina Ríos, portavoz de la compañía, dijo que la mayor parte del dinero adeudado involucra a subsidiarias de G4S que estaban bajo administración independiente. Agregó que los reclamos no reflejan las prácticas comerciales de la empresa y que algunos de los casos se remontan a más de 22 años.

“La compañía trabajó con el DOL para investigar cada caso y realizó los pagos correspondientes a las personas por un total de aproximadamente $ 3.3 (millones)”, escribió.

Un funcionario del Departamento de Trabajo dijo que la agencia ordena a las empresas que paguen daños y perjuicios cuando sea apropiado, determinados caso por caso. Por lo general, las multas se imponen cuando una empresa infringe la ley de forma reiterada o intencionada. El departamento intenta resolver los casos administrativamente para evitar llevar a los empleadores a los tribunales.

“El departamento ejerce su discreción fiscal para determinar si litigar casos específicos, basándose en una consideración cuidadosa de nuestras prioridades, recursos y misión”, escribió Jessica Looman, subdirectora principal de la División de Horas y Salarios de la agencia, en un comunicado.

Nancy Leppink, ex directora de la División de Horas y Salarios durante la administración Obama, dijo que la agencia no tiene suficientes abogados para llevar a todos los empleadores a los tribunales cuando no pagan. Aunque la división contrató a 300 nuevos investigadores durante su mandato, solo tenía unos 787 para hacer cumplir las leyes de robo de salarios en febrero.

Eso es aproximadamente un investigador por cada 182,000 empleados cubiertos por la Ley de Normas Laborales Justas, muy por debajo del investigador por cada 10,000 trabajadores recomendado por la Organización Internacional del Trabajo de las Naciones Unidas.

Leppink, ahora comisionada del Departamento de Trabajo e Industria de Minnesota, dijo que presionó a los investigadores para que exigieran daños en efectivo para los trabajadores en todos los casos federales posibles. Por ejemplo, si un empleador le quitaba $ 1,000 a un empleado, la agencia podría exigir esa cantidad en salarios atrasados y $ 1,000 adicionales en daños.

“Si todo lo que hace es cobrar los salarios, ¿por qué una empresa se molestaría en cumplir hasta que (un investigador) entre por la puerta?” ella dijo.

Si bien el porcentaje de casos con daños aumentó durante el mandato de Leppink, nunca superó el 15%, según muestran los datos. La decisión de la agencia sobre si perseguir daños a veces está dictada por la solidez de la evidencia, la urgencia de que los trabajadores reciban sus salarios atrasados y el nivel de incumplimiento por parte del empleador, dijo Leppink, y en ocasiones simplemente por la falta de recursos de personal.

El año pasado, en respuesta a la pandemia de coronavirus, la administración Trump ordenó a los investigadores federales que dejaran de buscar daños y perjuicios en la mayoría de los casos para los trabajadores. En abril, la administración de Biden revocó esa decisión, dijo Looman.

Los abogados que representan a los trabajadores en casos de robo de salario dicen que a menudo desalientan a los clientes de presentar una queja ante el Departamento de Trabajo porque rara vez se les paga por daños o ven resultados rápidos. El caso típico tardó 108 días en investigarse, según los datos de la agencia.

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En una audiencia de 2015 en Filadelfia, un profesor de derecho de la Universidad de Temple le dijo al Ayuntamiento que los empleadores robaban los salarios de decenas de miles de trabajadores de Filadelfia cada semana. La profesora, Jennifer Lee, señaló los hallazgos de un estudio del Sheller Center for Social Justice de la universidad.

“Esto nos dice que el robo de salarios no es un accidente”, dijo Lee a los legisladores de la ciudad. “No se trata de unos pocos empleadores de manzanas podridas o de unos pocos negocios nuevos que no entienden la ley, sino más bien un enfoque calculado por parte de los empleadores para maximizar sus ganancias a costa de sus trabajadores”.

La audiencia ayudó a lanzar una ley local de robo de salarios que permite a los trabajadores recuperar su dinero más rápido de lo que lo harían si presentaran una queja ante el gobierno estatal o federal.

La ordenanza, que entró en vigor en 2016, establece un límite de 110 días para que el personal de la ciudad investigue y cierre un caso de robo de salario. También les da a los trabajadores tres años para presentar una queja ante la ciudad, en comparación con el plazo de prescripción de dos años según la ley federal. Y las penas son fuertes. La ciudad puede revocar o denegar permisos y licencias locales a empresas que roban salarios.

Los expertos legales y los grupos comunitarios señalan que las fuertes leyes locales de robo de salarios son una forma eficaz de evitar la aplicación laxa a nivel federal y en algunos estados. Chicago aprobó una ley de este tipo en 2013, seguida de Minneapolis en 2019.

Pero otros defensores de los derechos de los trabajadores quieren ver reformas federales, considerando que el Departamento de Trabajo protege a la mayor cantidad de trabajadores. Quieren que el Congreso aumente los fondos para la División de Horas y Salarios para que pueda duplicar el número de investigadores, contratar más abogados y ocuparse de casos adicionales de robo de salarios. También quieren que los legisladores extiendan el estatuto de limitaciones federal más allá de dos años.

Leppink, el comisionado laboral de Minnesota, dijo que el gobierno federal podría revocar las licencias de franquicia y los contratos federales de empresas con antecedentes de robo de salarios.

Como mínimo, la División de Horas y Salarios puede ordenar a los empleadores que paguen daños y perjuicios en todos los casos posibles, dijo Jennifer Marion, exasesora de políticas de la división.

“Si sabe que es probable que pague el doble de lo que debía”, dijo, “eso lo cambia todo”.

Esta historia es una colaboración entre The Associated Press y The Center for Public Integrity, una sala de redacción de investigación sin fines de lucro en Washington.

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