Dilema del cuidado diurno: los centros de cuidado infantil de Florida enfrentan incertidumbre financiera después del mal funcionamiento de la computadora del Departamento de Educación

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TAMPA, Florida (WFLA) – Un mal funcionamiento de otro sistema informático estatal ha amenazado con hundir las guarderías en toda Florida que apenas logran sobrevivir a la crisis del COVID-19.

El Departamento de Educación de Florida pagó de más a estos centros de cuidado infantil. Ahora quiere que le devuelvan ese dinero.

La pandemia de coronavirus está causando estragos en los centros de cuidado infantil. La inscripción ha bajado. Los gastos han subido. Muchos centros ya están operando con la piel de los dientes y temen que, a la luz de las demandas estatales, tengan que cerrar sus puertas para siempre.

No lo vi venir

Desde los peluches colgantes hasta las criaturas de la vida real en cada rincón, está claro que Bay Vista Learning Center en Clearwater ha sido un trabajo de amor para Diane, de 64 años, y James Byers, de 76 años.

“Estaba completamente destruido cuando lo encontramos”, dijo Byers, copropietario de la instalación. “Pedimos prestado y usamos todo nuestro dinero”.

Su esposa Diane ha estado en educación durante 39 años.

“Vigilo cada centavo que tiene la guardería”, dijo la Sra. Byers.

El centro abrió sus puertas en mayo de 2001. Sobrevivieron el 11 de septiembre, la crisis financiera de 2008 y la pandemia de coronavirus.

Ahora enfrenta otra amenaza, pero esta proviene del estado.

“Puedo hacer un presupuesto si lo veo venir”, dijo la Sra. Byers.

“¿No lo viste venir?” Preguntó el investigador Reproter Mahsa Saeidi.

“No, en absoluto”, respondió la Sra. Byers.

Florida paga a Bay Vista miles de dólares para cuidar a niños de pre-kindergarten voluntarios de bajos ingresos.

Hace dos años, el Departamento de Educación de Florida instaló un sistema de software que funcionaba mal. Según los registros, pagó en exceso a Bay Vista $ 15,539.

Nuestra investigación encontró que los Byers son solo una de las 192 instalaciones en el condado de Pinellas que el estado pagó en exceso.

Acaban de recibir una carta exigiendo el reembolso.

“La carta decía que el dinero que nos dan cada mes, comenzarían a sacar dinero de ese dinero”, dijo la Sra. Byers.

Los Byers dicen que ya se están ejecutando con los márgenes más estrechos.

“Necesitamos tiempo y necesitamos una explicación”, dijeron.

‘Realmente no tenemos un plan B’

Los padres con los que hablamos también están en pánico. Dicen que no saben qué harán si el centro cierra.

“Realmente no tenemos un plan B en este momento”, dijo Eric Clark, padre de dos hijos.

Vicki Santiago tiene un hijo actualmente inscrito en Bay Vista. Ella también es maestra en la instalación.

Vicki Santiago (foto de Mahsa Saeidi / WFLA)

“Esta ha sido la mejor escuela a la que han ido mis hijos”, dijo la Sra. Santiago.

“Con mi esposo y yo trabajando, no tenemos la oportunidad de quedarnos en casa”, agregó la mamá Amanda Gunter.

La Coalición de Aprendizaje Temprano del Condado de Pinellas es una organización sin fines de lucro que distribuye dólares de educación estatal a centros de cuidado infantil como Bay Vista. Lindsay Carson es la directora ejecutiva.

“Trabajo en la educación desde el 2000”, dijo la Sra. Carson. “Yo era maestra de jardín de infantes, siempre he sido una persona que aprende temprano”.

Fallos del software estatal

Cerca de una docena de organizaciones sin fines de lucro le dijeron a 8 On Your Side que se vieron obligadas a estimar los pagos a los centros en 2018 después de que el nuevo sistema de software instalado por el DOE no funcionara como se anunciaba.

“¿Cuándo se dio cuenta de que había un problema con el sitio web del estado?” Preguntó 8 On Your Side.

“Nos dimos cuenta de que había un problema tan pronto como se implementó”, dijo la Sra. Carson.

Los fallos persistieron durante meses. Una vez que se solucionó la función de reembolso del portal de Florida, las Coaliciones de Aprendizaje Temprano tuvieron que retroceder, analizar innumerables datos y determinar si los centros habían recibido un pago insuficiente o excesivo.

“Estamos realmente comprometidos con un proceso muy, muy intensivo para asegurarnos de que nuestros proveedores obtengan cada centavo que han ganado”, dijo la Sra. Carson.

“Había mucho control que teníamos a nivel local”, agregó. “Pero trabajamos en estrecha colaboración con la gente de Tallahassee para resolver las cosas”.

¿Cuánto dinero se debe?

El Departamento de Educación de Florida aún no sabe cuántos centros de cuidado infantil pagó de más. Una portavoz del DOE dice que están esperando que las coaliciones finalicen sus libros de trabajo de reconciliación.

“Al principio pensamos que solo éramos nosotros”, dijo Byers.

Nuestra investigación descubrió que Florida debe pagar y está tratando de recolectar $ 1.9 millones de los centros solo en el condado de Pinellas. En Hillsborough, es $ 4.027.164. En Pasco / Hernando, más de $ 1 millón.

Esto es lo que se pagó en exceso en los otros condados del área de Tampa Bay:

  • Condado de Polk $ 467,000
  • Condado de Sarasota: $ 330,000
  • Condado de Highlands: $ 310,000
  • Condado de Citrus: $ 94,000
  • Condado de Hardee: $ 72,000
  • Condado de Manatee: menos de $ 30,000

“Dijeron que podían recibirlo en tres pagos”, dijo Byers. “Probablemente no hubiéramos hecho nómina este mes si hubieran tomado esos $ 4,000”.

8 On Your Side preguntó al Departamento de Educación de Florida sobre el cronograma de pago. Una portavoz dice que, cuando llegó el COVID-19 en marzo, retrasaron el pago.

Ahora, dicen que han recordado a las coaliciones que “la flexibilidad y la compasión deben impulsar … las negociaciones con los proveedores”.

Amanda Gunter (foto de Mahsa Saeidi / WFLA)

“Las pequeñas empresas no merecen una paliza en medio de este desastre, y el estado lo causó, deberían pagarlo”, dijo Byers.

Los Byers dicen que inicialmente les dijeron que tendrían que devolver el dinero en tres meses. Luego se convirtió en 12 meses.

Desde que comenzamos a hacer preguntas, ahora tienen hasta 24 meses.

Las coaliciones de todo el estado le dicen a 8 On Your Side que están comprometidas a adaptar los planes de pago a los proveedores.

El Departamento de Educación de Florida no ha explicado por qué lanzaron un sistema roto o quién lo construyó.

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Declaración completa de Cheryl Etters, subdirectora de comunicaciones del Departamento de Educación:

“Incluso a pesar de los desafíos creados por la pandemia, el 99% de los proveedores están abiertos y ya hemos abordado con éxito cualquier pregunta con las coaliciones. Una de las cosas que hemos hecho es asegurarnos de que hayan tenido flexibilidad y capacidad de gestión. Se solucionó el problema. A continuación, se muestran todos los pasos que hemos tomado.

La Oficina de Aprendizaje Temprano (OEL, por sus siglas en inglés) gobierna las operaciones diarias de los Programas de Educación Preescolar Voluntaria y Preparación Escolar en todo el estado, junto con el sistema de Referencias y Recursos de Cuidado Infantil. En todo el estado, 30 coaliciones regionales de aprendizaje temprano y la Redlands Christian Migrant Association son responsables de brindar servicios locales. Como organizaciones sin fines de lucro, las coaliciones también aprovechan las asociaciones públicas y privadas locales para satisfacer las necesidades de los niños.

La Sección 1002.82 (2) (p) de los Estatutos de la Florida requería que OEL estableciera un único sistema de información en todo el estado. A continuación se muestra un cronograma de implementación y nuestra respuesta a los problemas de migración de la base de datos que resultaron:

  • En julio de 2018, OEL migró los datos de 35 bases de datos heredadas de EFS al sistema de modernización de EFS (EFS Mod) que ahora sirve como sistema estatal. Se produjeron errores de migración de datos relacionados con los datos de reembolso de School Readiness (SR).
  • Para el año fiscal 2018-19, mientras se realizaban arreglos en la base de datos, OEL aconsejó a las coaliciones de aprendizaje temprano que paguen a los proveedores pagos estimados en función de la cantidad de niños atendidos y la cantidad de días reembolsables en el mes. Debido a las ausencias de los niños y los eventos que aumentarían o disminuirían la cantidad que se paga a un proveedor por niño (p. Ej., Acreditación Gold Seal, cambios en la edad del niño, etc.) y las diferentes metodologías utilizadas por las coaliciones para calcular los pagos, algunos proveedores recibieron un pago excesivo. y algunos mal pagados. OEL redujo todos los pagos en exceso a los proveedores en $ 1,500.
  • Estamos esperando que las Coaliciones finalicen sus cuadernos de trabajo de reconciliación con sus cifras finales de reconciliación. Como anécdota, sabemos que algunas coaliciones trabajaron de cerca con sus proveedores y terminaron sin recibir o muy pocos reembolsos necesarios.
  • En abril de 2019, los proveedores comenzaron a ingresar toda la asistencia para el año fiscal 2018-19 en el nuevo Portal de proveedores.
  • Este año, OEL firmó acuerdos con las 30 coaliciones de aprendizaje temprano que delinean los pasos específicos y los plazos para completar el proceso de reconciliación. Los requisitos específicos incluían pagar a los proveedores que estaban mal pagados e iniciar planes de pago para los proveedores que recibieron un pago en exceso.
  • A medida que se ejecutaban los acuerdos y en muchas de las llamadas semanales con los directores ejecutivos de las coaliciones de aprendizaje temprano, OEL recordó a las coaliciones que la flexibilidad y la compasión deben impulsar sus negociaciones con los proveedores con respecto a los planes de pago. Muchas coaliciones, según las indicaciones, se acercaron y trabajaron con OEL en términos y opciones flexibles para satisfacer las necesidades y circunstancias individuales de los proveedores.
  • En marzo de 2020, ocurrió la pandemia de COVID-19. Además de permitir que las coaliciones retrasen la implementación de los planes de pago, OEL trabajó rápidamente para garantizar que las coaliciones pudieran apoyar a los proveedores para que a su vez pudieran continuar brindando a las familias servicios de cuidado infantil y educación temprana.

o Primavera de 2020: Distribuido a los proveedores $ 14.2 millones en mini-subvenciones para satisfacer las necesidades de infraestructura, limpieza y suministros y estipendios para capacitación de maestros.

o Primavera de 2020: OEL proporcionó mini-subvenciones para brindar servicios de salud mental al personal de cuidado infantil y a las familias a las que sirven, así como para apoyar el uso de un plan de estudios de alta calidad por parte de los proveedores de SR ($ 2 millones por cada dos conjuntos de mini-subvenciones para coaliciones de aprendizaje temprano).

o Marzo de 2020: suspensión de los servicios de cuidado infantil de SR y plazos extendidos para la presentación de la documentación por parte de los padres para mantener la elegibilidad de las familias.

o En abril de 2020: OEL, en coordinación con las coaliciones locales de aprendizaje temprano, creó un proceso de derivación e incentivos financieros para acelerar el acceso y las derivaciones para 26.000 niños de primeros respondedores y profesionales de la salud; el 87% de estos niños eran nuevas inscripciones en el programa. Más de 4,000 proveedores de cuidado infantil / aprendizaje temprano elegibles, con contratos de SR, recibieron un bono / incentivo mensual de $ 500 por niño (con un límite máximo de $ 12,000 por ubicación de proveedor). $ 76,9 millones

o Abril de 2020: comenzó a reembolsar a los proveedores de VPK según la inscripción en lugar de la asistencia. $ 84,4 millones

o Abril de 2020: Se exoneran los copagos de SR requeridos para los padres ($ 9.6M por mes) y se reembolsan los programas de SR basados en la inscripción en lugar de la asistencia ($ 7.9M por mes).

o Mayo de 2020: Proporcionó flexibilidad para la elegibilidad para el cuidado infantil SR al agregar la “búsqueda de empleo” como un propósito para el cuidado de las familias.

o En julio de 2020, OEL lanzó la primera de cuatro fases de las asignaciones de subvenciones de la Ley CARES :

  • Fase I (julio): Subvenciones de emergencia para el cuidado infantil para proveedores de cuidado infantil / aprendizaje temprano – $ 52.8 millones
  • Fase II (julio): Subvenciones de apoyo a la reapertura de alta calidad para proveedores de cuidado infantil / aprendizaje temprano – $ 19.1 millones
  • Fase III (agosto): Proveedores de SR / VPK contratados – $ 16,9 millones
  • Fase IV (noviembre): Financiamiento de emergencia de crisis COVID-19 – $ 19.8 millones

o Noviembre de 2020: recibió la aprobación para asignar $ 24 millones para continuar el programa de cuidado infantil para socorristas y proveedores de atención médica.

Desde marzo, se han asignado casi $ 407 millones para ayudar a mantener abiertos y reabrir proveedores de forma segura. El resultado: incluso en el apogeo de la pandemia, casi el 50 por ciento de los proveedores pudieron permanecer abiertos y hoy el 99 por ciento de los proveedores están abiertos y atienden a las familias de Florida “.

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